Satellites : L’espace, la dernière zone de guerre

Samantha Potter met en garde contre les risques posés par un dépôt de ferraille en orbite

Le réseau satellite qui entoure le globe est un élément essentiel de la vie moderne, permettant la navigation GPS, la surveillance météorologique et les transactions bancaires. Depuis la guerre du Golfe de 1991, connue sous le nom de première guerre de l’espace, les forces armées sont également devenues dépendantes de ces moyens spatiaux pour la conduite des opérations militaires.

L’espace est de plus en plus considéré comme une arène dans laquelle les parties belligérantes peuvent s’affronter. La politique spatiale du président Trump en 2020 reconnaissait que l’espace pouvait être utilisé pour des « activités de sécurité nationale, y compris pour l’exercice du droit inhérent à la légitime défense ». Le livre blanc de la Chine sur les activités spatiales de 2016 identifie l’utilisation de l’espace pour « la sécurité nationale et le progrès social » et pour « protéger les droits et intérêts nationaux de la Chine et renforcer sa force globale ».

Au fur et à mesure que la rhétorique s’est intensifiée, la fréquence à laquelle les États testent des armes spatiales telles que les missiles antisatellites s’est accélérée. En 2007, la Chine a utilisé une telle arme pour détruire l’un de ses anciens satellites météorologiques, produisant ainsi des milliers de fragments de débris qui restent en orbite. Il est considéré comme le test anti-satellite le plus destructeur jamais réalisé. Les États-Unis ont effectué un test similaire un an plus tard, suivis en 2019 par l’Inde et un an plus tard par la Russie qui a monté trois tests anti-satellites.

L’utilisation de missiles anti-satellites serait une stratégie efficace pour affaiblir l’efficacité américaine

Compte tenu de l’importance militaire des réseaux satellitaires, en particulier pour le déploiement de forces en dehors des territoires d’origine, cela rend les armes anti-satellites idéales pour perturber les liaisons de communication lors d’un conflit conventionnel.

Si un conflit entre la Chine et les États-Unis survenait à propos de Taïwan, par exemple, la Chine pourrait cibler les satellites américains, perturbant les opérations américaines. Étant donné qu’un tel conflit entraînerait inévitablement une projection des forces américaines dépendantes de ces moyens spatiaux, l’utilisation de missiles anti-satellites serait une stratégie efficace pour affaiblir l’efficacité des États-Unis.

De même, le conflit actuel en Ukraine illustre la préférence de la Russie pour la guerre hybride. Reconnaissant la dépendance des États-Unis et de l’OTAN à l’égard des capacités spatiales, l’utilisation d’armes antisatellites pourrait plaire à la Russie. Étant donné qu’il peut être difficile de retracer la source de certaines activités antisatellites, car certaines armes imitent les échecs de routine des opérations satellitaires, de telles tactiques secrètes constitueraient un puissant moyen à la disposition des stratèges russes en cas de conflit.

Une telle possibilité est étroitement surveillée par les États-Unis, ce qui a amené Jens Stoltenberg, le secrétaire général de l’OTAN, à reconnaître que des « attaques vers, depuis ou dans l’espace » saperaient « la prospérité, la sécurité et la stabilité nationales et euro-atlantiques » à un point tel que un mouvement pourrait déclencher l’article 5, ou des préparatifs de défense collective. 

La pollution de l’espace extra-atmosphérique

Au-delà de la menace militaire, l’augmentation des débris dans l’espace soulève d’autres inquiétudes.

L’un des plus grands défis posés par les tests antisatellites répétés est la quantité de débris qu’ils créent dans un domaine encombré de satellites. Les débris spatiaux peuvent aller d’un satellite entier à un grain de peinture. Dans un environnement pratiquement sans friction, les débris en orbite se déplaçant à grande vitesse peuvent être incroyablement destructeurs.

L’aspect le plus dangereux des débris spatiaux est qu’ils engendrent plus de débris spatiaux. Si les débris dans l’espace entrent en collision avec des satellites fonctionnels, au mieux, ils causent des dommages mineurs. Mais au pire, cela peut détruire un satellite, créant plus de ferraille spatiale.

Comme les satellites fournissent les yeux et les oreilles qui permettent la vérification nucléaire, il n’y a pas de sous-estimation de cette menace

Si la pollution de l’espace se poursuit, elle risque de rendre l’arène inutilisable. La densité des débris pourrait devenir si concentrée qu’une collision supplémentaire pourrait créer une réaction en chaîne imparable, enveloppant la Terre dans une enveloppe de débris spatiaux.

Comme les satellites fournissent les yeux et les oreilles qui permettent la vérification nucléaire, il n’y a pas de sous-estimation de cette menace. L’engagement du G7 en faveur d’une utilisation sûre et durable de l’espace en juin 2021 est un pas dans la bonne direction. La déclaration commune a souligné à juste titre que notre orbite spatiale est un « environnement fragile et précieux », et que toutes les nations doivent « assurer l’utilisation durable de l’espace pour le bénéfice et les intérêts de tous les pays ».

La négligence concernant la création et l’élimination des débris spatiaux ne peut être ignorée. Début mai, le monde a retenu son souffle lorsqu’un morceau de débris spatiaux chinois – l’étage central de 23 tonnes d’une fusée Longue Marche 5B – est retombé vers la Terre. Bien qu’il se soit brisé au-dessus de l’océan Indien, les projections de sa trajectoire de rentrée signifiaient qu’il y avait une petite chance qu’il puisse toucher une région densément peuplée.

Pour assurer la sûreté, la sécurité et la stabilité de l’espace extra-atmosphérique, il faudra plus qu’une simple focalisation sur la minimisation des débris orbitaux. Cela nécessitera un programme qui s’engage à freiner les tests antisatellites agressifs, en particulier ceux qui créent des débris spatiaux.

Les forums prometteurs dans lesquels de telles mesures pourraient être appliquées sont les traités de contrôle des armements actuellement dans l’impasse, tels que les propositions chinoises et russes à la Conférence du désarmement ou le projet de code de conduite pour l’espace extra-atmosphérique de l’Union européenne.

La question n’est pas de savoir si nous allons poursuivre l’expansion mondiale dans l’espace, mais plutôt si nous pouvons y parvenir de manière durable. L’engagement du G7 sur les débris spatiaux et l’affirmation de l’OTAN sur la sécurité collective sont de bons débuts. Cependant, l’espace extra-atmosphérique est un bien commun mondial, et les États bénéficieraient d’une communication accrue, non seulement entre les alliés, mais avec toutes les nations, et plus particulièrement entre l’Occident et la Chine.


Cet article est écrit à titre personnel et ne reflète pas nécessairement les opinions officielles du gouvernement américain, du ministère de la Défense ou du ministère de l’Air Force.